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Astronomie : les océans sont-ils tombés du ciel ?

Publié par wikistrike.over-blog.com sur 5 Octobre 2011, 19:56pm

Catégories : #Astronomie - Espace

 

Astronomie : les océans sont-ils tombés du ciel ?

1640698_hartley2_640x280.jpgL'un des plus grands mystères de l'univers, la présence d'eau sur Terre, est-il en passe d'être résolu ? Selon une étude publiée mercredi, des comètes surgies du fin fond de l'espace pourraient être responsables de la présence d'une grande partie des océans qui recouvrent aujourd'hui la Terre. 

Des astrophysiciens du télescope spatial Herschel de l'ESA (Agence spatiale européenne) ont en effet trouvé pour la première fois de l'eau d'une composition chimique similaire à celle de la Terre sur une comète, Hartley 2, passée récemment au large de notre planète. 

 

 

D'où vient l'eau présente sur Terre ? Aussi étonnant que cela puisse paraître, l'eau est vraisemblablement étrangère à notre «planète bleue» et son origine à la surface de la Terre fait toujours débat entre les scientifiques. Lors de la formation de notre système solaire, la Terre était tellement chaude que la plupart des éléments volatils, dont l'eau, se sont évaporés et seules les régions relativement lointaines - au-delà de l'orbite de Mars - en ont conservé une grande quantité.

  Un grand nombre de chercheurs pensent donc que l'eau a fait son retour plusieurs millions d'années après la formation de la Terre, sous forme de glace transportée à bord de petits corps célestes : les astéroïdes et, dans une moindre mesure, les comètes.


«Les théories actuelles ont conclu que moins de 10% de l'eau terrestre a pour origine des comètes», noyaux de glace et de poussières, explique Paul Hartogh, de l'Institut Max Planck de recherches sur le système solaire (MPS). «Pour la première fois, nos résultats impliquent que les comètes ont pu jouer un rôle bien plus important», renchérit Miriam Rengel du MPS, dontl'étude est publiée dans la revue britannique Nature.

Comment les scientifiques ont-ils procédé ? Pour remonter la piste de l'eau terrestre jusque dans l'espace, les scientifiques utilisent une variante naturelle de l'hydrogène, le deuterium, aussi appelé «hydrogène lourd». Sur notre planète, la composition de l'eau se répartit ainsi : la proportion de deuterium est d'environ un atome pour 6 400 d'hydrogène. Ils cherchent donc une composition chimique comparable : «Les petits corps célestes qui ont apporté l'eau sur Terre devraient avoir une proportion similaire entre les deux isotopes», expliquent les chercheurs. 

Jusqu'à présent, les astronomes avaient observé une proportion équivalente chez les astéroïdes, corps composés de roches, de métaux et de glace, provenant de la ceinture d'astéroïdes située entre Mars et Jupiter. Aucune comète analysée n'avait présenté de résultats encourageants, toutes étant trop riches en deutérium et vraisemblablement issues du voisinage de grandes planètes gazeuses comme Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. 

Et l'eau de la comète Hartley 2 ? La comète Hartley 2, qui proviendrait de la ceinture de Kuiper, aux confins du système solaire, a laissé entrevoir des résultats surprenants : «Nos mesures ont montré que l'eau de la comète contient un atome de deutérium pour 6 200 atomes d'hydrogène», un taux très proche de celui de la Terre, explique Paul Hartogh. 

Il sera nécessaire d'analyser de nombreux autres échantillons pour mieux évaluer l'apport en eau des comètes sur Terre mais «des comètes du type de Hartley 2 doivent désormais bien être prises en compte», conclut le chercheur.

LeParisien.fr 

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