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Les supervolcans qui auraient anéanti Mars ont-ils été découverts ?

Publié par wikistrike.com sur 3 Octobre 2013, 14:04pm

Catégories : #Astronomie - Espace

Les supervolcans qui auraient anéanti Mars ont-ils été découverts ?

 

 

 

mars-supervolcan_0.jpgDeux scientifiques américains affirment avoir localisé la présence de gigantesques volcans, aujourd'hui éteints, à la surface de Mars. Une hypothèse qui renforce de précédentes études menées par la Nasa, suggérant qu'un bouleversement majeur s'était produit sur Mars dans le passé.

Des cratères présents à la surface de Mars, dont les scientifiques pensaient jusqu'à présent qu'ils avaient été causés par des chutes de météorites, seraient en fait… les cratères de gigantesques volcans. Des « supervolcans », aujourd’hui éteints, qui auraient été actifs il y a des milliards d'années de cela, et dont les éruptions auraient ni plus ni moins bouleversé Mars, l'enterrant sous la cendre tout en bouleversant son climat.

Cette l’hypothèse, avancée par le géologue Joseph R. Michalski (Institut des Sciences de la Terre de Tucson, États-Unis) et le volcanologue Jacob Bleacher (NASA Goddard Space Flight Center à Greenbelt, États-Unis), est issue de l’analyse d’images satellites de la surface de Mars, capturées par plusieurs satellites. Ces travaux ont été publiés le 3 octobre 2013 dans la revue Nature, sous le titre « Supervolcanoes within an ancient volcanic province in Arabia Terra, Mars ».

Or, cette hypothèse est loin d’être anodine. En effet, elle est à relier à deux autres études, publiées conjointement dans la revue Science en juillet 2013 par des scientifiques de la NASA, sur la base de mesures effectuées par Curiosity. Deux études qui indiquaient qu'un bouleversement majeur s'était très probablement produit sur Mars dans le passé (les auteurs de ces deux études faisaient déjà à l'époque hypothèse que ce bouleversement aurait pu avoir pour origine des éruptions volcaniques d'ampleur exceptionnelle), et qui aurait notamment entraîné une altération importante de l'atmosphère et du climat de Mars.

On comprend donc mieux pourquoi les travaux de Joseph R. Michalski et Jacob Bleacher publiés cette semaine dans Nature pourraient avoir une importance majeure dans la compréhension de Mars. En effet, ils suggèrent ni plus ni moins que la cause de ce possible bouleversement majeur survenu sur Mars il y a longtemps pourrait ni plus ni moins être ces supervolcans qu’ils pensent avoir localisés (rappelons qu'il est généralement admis qu'un supervolcan est une structure capable d'expulser 1000 km³ de roche au moins lors d'une seule éruption).

Les gigantesques cratères que les deux scientifiques américains croient avoir localisés sont présents dans une région située au nord de Mars, appelée Arabia Terra. À quoi ressemblent-t-ils ? À de gigantesques fosses circulaires, similaires aux caldeirasprésentes sur Terre, ces dépressions circulaires ou ovales qui sont causées soit par une éruption volcanique, soit par un effondrement consécutif à une éruption volcanique.

Parmi les cratères repérés par les deux auteurs de l’étude, le plus emblématique est un cratère baptisé Eden patera (voir image ci-dessus) : une dépression de 85 km de long, 55 km de large et 1,8 km de profondeur.

Au sein de Eden patera, les deux scientifiques américains ont identifié trois caldeiras distinctes. Par ailleurs, deux autres structures, renforçant également l'hypothèse de la présence d’un supervolcan à cet endroit, auraient été repérées : un lac de lave solidifié ainsi qu’un évent volcanique (un évent volcanique est un orifice secondaire par rapport au cratère principal, par lequel s'échappent du gaz ou de la lave).

Selon Joseph R. Michalski, une seule éruption de Eden patera aurait expulsé suffisamment de cendres pour recouvrir une grande partie de la surface de Mars.

 

Les structures repérées par Joseph R. Michalski et Jacob Bleacher sont-elles bel et bien des supervolcans ? Pour l'instant il est impossible de le confirmer. Sans compter que ces gigantesques dépressions pourraient tout aussi bien avoir été créées par la fonte de plaques de glace situées sous la surface de Mars, un phénomène bien connu des géologues. Même s’il est toutefois difficile d'imaginer que ce dernier phénomène ait pu causer des dépressions d'une taille aussi importante.

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Laurent Franssen 04/10/2013 00:23


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