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Une étonnante structure en spirale observée autour d’une étoile mourante

Publié par wikistrike.com sur 11 Octobre 2012, 20:26pm

Catégories : #Astronomie - Espace

Une étonnante structure en spirale observée autour d’une étoile mourante

 

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A l’aide du grand réseau de télescopes ALMA, installé au Chili, une équipe d’astronomes a récemment mis en évidence un nuage de gaz en spirale insolite autour de l’étoile géante rouge R Sculptoris en fin de vie.

Encore en phase de construction, le réseau de télescopes Atacama Large Millimeter Array (ALMA), situé sur l’Altiplano au Chili, a déjà fait part de ses premiers résultats. Grâce au dispositif, une équipe d’astronomes a récemment dévoilé des images d’une qualité sans précédent de R Sculptoris, une étoile géante rouge actuellement en fin de vie. Les résultats, a paraître cette semaine dans la revue Nature, indique la présence d’une étrange structure en spirale, un nuage de gaz, qui, selon les scientifiques serait la preuve qu’une seconde étoile jusqu’à présent inconnue, tourne autour de la géante rouge.

Mais ce n'est pas la seule découverte réalisée. Les astronomes ont également été surpris par la quantité de gaz éjectée de l’étoile, bien plus importante que ce qui était imaginé jusque là. "Nous avions déjà vu des enveloppes autour de ce type d'étoile, mais c'est la toute première fois que nous voyons une spirale de matière qui s'échappe d'une étoile, en même temps qu'une enveloppe qui l'entoure", explique Matthias Maercker, auteur principal de l’étude, dans un communiqué transmis par l’European Southern Observatory.

En fin de vie, les étoiles importantes comme R Sculptoris deviennent des géantes rouges avec une masse jusqu’à huit fois celle du soleil. Au cours de cette phase, l’étoile mourante présente des sursauts d’activité, des explosions thermiques périodiques, qui se traduisent par une éjection de gaz en grande quantité. Ces périodes se produisent tous les 10.000 à 50.000 ans et peuvent durer quelques centaines d’années. Pour R Sculptoris, la dernière en date remonte à 1.800 ans. Elle aurait duré près de 200 ans.

"Grâce à la grande capacité d'ALMA pour observer de fins détails, nous avons pu beaucoup mieux comprendre ce qu'il arrive à une étoile avant, pendant et après une explosion thermique en étudiant comment l'enveloppe et la structure spirale sont formées" souligne Matthias Maercker. Il conclut : "Nous avons toujours espéré qu'ALMA nous permettrait d'avoir un nouveau regard sur l'Univers, mais découvrir des choses inattendues dès à présent, à l'occasion de l'une des premières séries d'observations, est vraiment enthousiasmant".

 

Source: Maxisciences

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